軟銀收購ARM, 蘋果可以轉戰MIPS作為備案?

軟銀收購ARM, 蘋果可以轉戰MIPS作為備案?

這兩天科技圈最大的新聞就是日本公司軟銀花320億美金收購了英國的ARM公司,有聲音認為這是軟銀公司老闆孫正義在藉英鎊大跌的關頭趁火打劫,也有人說軟銀這錢來自賣阿里巴巴的股票,ARM公司創始人Hermann Hauser則對媒體說公司被收購這事讓他很難過。

不可否認的是ARM公司的產品已經滲透到全世界人民的日常生活中了。 ARM架構是一種使用精簡指令集(RISC)的CPU架構,我們日常能接觸到的幾乎100%的智慧手機和智慧電視的CPU都基於ARM架構,同時還有很多日常不怎麼感受得到到的嵌入式設備,也都使用了ARM架構。

從市場佔有率上來看,ARM和Intel公司的X86是當今世界並駕齊驅兩大CPU架構,這兩家公司都是半導體行業的泰山北斗級角色。但兩者的市場策略其實有極大的不同,X86架構只授權給五個手指頭都能數得過來的半導體公司,而Intel自己生產的CPU從來都是佔據統治地位,基本上是一家獨大;而ARM公司自己根本不生產晶片,所有的ARM晶片都是第三方公司從ARM那裡購買設計和許可然後根據自己的需求訂製,再找半導體工廠生產出來。所以,相比起Intel公司自己研發自產自銷,還在全國各地開廠,超過10萬名的員工,ARM僅僅一兩千名員工真算得上是輕資產公司了。

在這種情況下,ARM這家英國公司被日本人收購,不禁會讓人們引起廣泛的聯想(甚至有人還聯想到了抵制日貨上)。不過,其實這樁收購案對多數人的日常生活起不了多大的影響,倒是有不少人指出智慧手機的領頭羊蘋果公司應該好好思考一下未來:如果ARM架構被日本人控制,未來的iPhone所使用的CPU是不是應該有個Plan B了?

我看到有人給蘋果建議說應該與同是美國公司的Intel合作,以後蘋果的電腦和手機都基於X86架構,還挺好的。可實際上呢,就在幾個月前Intel已經宣布放棄行動處理器市場,之前幾年投入的100多億美金基本上都白白燒掉了。實際上,對半導體行業稍微熟悉一些的人士都會意識到,相比Intel,蘋果手機CPU更適合的備份方案應該是MIPS。

雖然現在人只知ARM而不知MIPS,但實際上MIPS架構曾經的風頭並不弱於ARM,它曾經在嵌入式設備領域裡佔據很大的市占率;而消費領域也有不少,我們熟悉的SONY PS 、PS2、PSP遊戲機就是基於MIPS架構的。不過與ARM公司不同,MIPS被認為是學院派(其創始人約翰·軒尼詩至今還是史丹佛大學的校長),不擅長商業發展,近年已經非常沒落。 2013年在向ARM、IBM、Intel等公司組成的財團出售了489項專利之後,MIPS已經被另一家英國公司Imagination Technologies收購,收購價僅僅6000萬美金。跟ARM賣出的320億美金相比,MIPS真是好可憐。

從某些方面來看,MIPS和ARM非常相似,都是採用精簡指令集,都是針對低功耗應用設計,而且都是採用第三方授權方式生產;但實際上兩者也有幾大的不同,學院派的MIPS允許第三方對CPU架構進行大幅修改,而ARM只允許全球極少的幾家半導體公司修改CPU架構(包括高通、蘋果、NVIDIA和三星,全是半導體大拿),其他生產ARM晶片的公司都是直接採用ARM公版設計,而不能做任何修改(例如華為海思)。 ARM的這項策略顯然很適合商業推廣,對第三方公司的技術要求也有所降低,開發的周期也會大大縮短,只需要照著ARM公版的CPU和GPU架構找晶片代工廠下單、流片、生產即可。

不過缺點現在也凸顯出來,畢竟ARM公版可能不能照顧所有第三方廠商的具體需求,有時候就會出狀況。這方面大家比較熟悉的事件就是高通驍龍810,由於高通自行研發的晶片架構遲遲不能上市,就圖省事直接用了ARM公版設計,結果造成市面上多款採用高通驍龍810的手機有過熱死機的現象。
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當然,向蘋果建議MIPS還有一個重要原因。蘋果公司其實和Imagination Technologies有著長期的合作關係,蘋果手機從第一代iPhone開始就一直在使用Imagination Technologies提供的GPU設計,也就是Power VR。說到Power VR,也不是個簡單角色,上世紀90年代曾經參與過桌面顯卡大戰(世嘉公司的Dreamcast就用了Power VR圖形晶片),失利之後就轉戰低功耗市場。當然對於蘋果的青睞,Power VR也並沒有讓人失望,基本上每一代iPhone和iPad都是當時的圖形性能最強的行動設備,這必須是Power VR的功勞。

可惜的是,雖然Imagination Technologies早就買下了MIPS架構,之後也推出過一些新的產品,但在已經被ARM所壟斷的智慧手機領域完全沒有聲音出現。在這種情況之下,如果蘋果能與該公司進一步合作,CPU和GPU設計都採用Imagination Technologies的方案,真是充滿了想像力。這不是說能賺到多少錢或者跑多高的分的問題,而是我們的世界需要多元化。看看現在的Intel就知道了,近5年來的桌面CPU性能幾乎沒多大的進步,這就充分說明:一家獨大絕對不是個好現象。

之前,曾經有人建議蘋果收購ARM公司,我倒覺得蘋果收購Imagination Technologies更合適。

出處:cnbeta.com
作者:五道狗

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