經濟學人:智慧家居任重道遠 科技巨頭積極佈局

經濟學人:智慧家居任重道遠 科技巨頭積極佈局

最新一期英國《經濟學人》雜誌撰文稱,雖然智慧家居領域短期內面臨許多發展障礙,但由於看好長期發展前景,科技巨頭仍在積極佈局這項技術。

以下為文章全文:

所謂物聯網,指的是將感測器和上網功能添加到日常物品中,使之形成網路。分析師從幾年前就開始反覆預測,物聯網將像行動網路一樣給我們的日常生活帶來巨大變化。相關廠商一直在關注智慧家居領域,並極力推薦各種產品,包括能在鬧鐘響起時自動啟動的咖啡壺,可以根據全天不同時段自動調節的燈光和窗簾,以及在牛奶即將喝光時發送提醒的智慧冰箱。但到目前為止,消費者大都不願對自己的家居產品展開智慧化升級。

這並不是因為缺乏投入,科技公司已經投入大量資金將日常物品接入網路。Google已經在2014年明確表達了進軍智慧家居領域的意願,當年就花費32億美元收購了智慧恆溫器製造商Nest,並斥資5.5億美元收購了家用監控相機製造商Dropcam。 Nest後來吸收了Dropcam,目前已經成為最為知名的智慧家居品牌。然而,這項技術究竟需要等待多長時間才能進入主流市場,卻令人頗感擔憂。

Nest顯然令Google失望。據市場研究公司Strategy Analytics測算,該公司2015年的智慧恆溫器銷量為130萬台,過去幾年的總銷量也只有250萬台。近幾年來,該公司的重點一直是改版現有產品,而不是推陳出新。或許正因如此,Nest創始人兼CEO托尼·法德爾(Tony Fadell) 才於6月3日卸任,轉而擔任Google母公司Alphabet的顧問。法德爾曾經擔任蘋果高階主管,還是“iPod之父”,但他卻未能在智慧家居領域施展自己的魔力。

Nest的問題很典型。市場研究公司Forrester分析師弗蘭克·吉列特(Frank Gillett)表示,只有6%的美國家庭擁有智慧家居設備,包括具備上網功能的家電、家用監控系統、音箱和照明設備。這一領域的高速增長恐難實現:到2021年的普及率預計也只能超過15%。很少有消費者相信網路將在日常設備中發揮重要作用。普華永道在英國進行的一項調查發現,72%的受訪者不准備在未來2至5年使用智慧家居技術,他們也不願為之付費。去年全球消費者在智慧家居硬體和服務領域的開支約為600億美元,與單機設備的總開支相去甚遠。

這番暗淡的前景源自幾個重要原因。企業有動力擁抱網路:在設備和工廠中安裝感測器可以節省開支,他們可以對數據進行分析,從而提升效率。而家用智慧相機開發商Canary的亞當·薩格(Adam Sagar)表示,相比而言,很多人購買家用智慧設備只是為了好玩,並非生活必需品。

很多智慧硬體的價格仍然過高。三星的一款智慧冰箱內建了相機,可以查看內部是否有食物腐爛,並幫助消費者在購物過程中通過智慧手機應用了解應該購買哪些食材。但這款產品售價卻高達5000美元,買得起這種冰箱的人恐怕不會自己購物。不僅如此,冰箱等家用電器的更新頻率很低,拖累了新設備的普及速度。

另外,這項技術仍然不夠完善。遠程應答門鈴創業公司Ring CEO傑米·西米諾夫(Jamie Siminoff)表示,作為智慧家居設備與消費者之間的溝通橋樑,智慧手機提升了消費者的預期。在長期使用智慧手機後,消費者已經習慣了高品質的無縫使用體驗,但目前的智慧家居設備還很難達到這種水平。不僅如此,由於缺乏統一標準,廠商的設備也無法彼此交換數據。

但也有一些例外,很多易於安裝且可以提供明顯益處的設備已經廣受歡迎,包括能夠在門窗打開時發送警報的動作感測器,以及監控家居活動的相機。煙霧探測器等設備已經應用於家庭生活,因為保險公司有足夠的動力使用這種產品。智慧家居領域之所以非常活躍,是因為創業公司和大型企業都認定消費者的猶豫只是暫時的。但消費者的冷漠已經迫使企業開始重新思考智慧家居的發展模式。

最大的驚喜或許來自亞馬遜,儘管該公司在智慧手機市場屢屢受挫,但卻在智慧家居領域打開了一片新天地。亞馬遜Echo智慧音箱可以識別並響應語音指令。它還可以提供天氣預報和體育比分等信息,而且能夠播放音樂和開關電燈。這款設備的售價約為180美元,但尚未成為暢銷產品。亞馬遜並未披露銷售數據,但市場研究公司Strategy Analytics估計,自從2014年11月上市以來,Echo的總銷量不足100萬台。但Echo如今已經成為矽谷的熱門話題。

與家電對話

語音界面可以克服智慧家居領域面臨的碎片化問題,成為各種智慧家居硬體的標準集成器。 Echo已經面向外部開發者開放,使其將各種設備和服務與Echo進行整合。 Echo的成功或許令人意外,但競爭對手發現,智慧音箱或許會成為一款極其重要的設備。Google宣布將開發與Echo類似的獨立智慧樞紐設備,這款名為Google Home的產品也將依賴語音指令。

蘋果也有望發布新的智慧家居功能。有傳言稱,該公司將在6月13日舉行的年度開發者大會上,發布與Echo類似的獨立智慧家居樞紐。該公司的智慧家居平台HomeKit迄今為止未獲成功。儘管蘋果擁有龐大而富裕的用戶群,但卻仍未破解智慧家居領域。行動行業資訊公司CCS Insights分析師吉奧夫·布雷博(Geoff Blaber)認為,這足以說明這項業務的難度之大。

出於不同的目的,每一家科技巨頭都希望打消消費者的疑慮,將自家技術深度融入用戶的家居生活。 Echo可以幫助亞馬遜更好地了解用戶的時間分配模式,通過推薦商品的方式簡化他們的購物過程。以廣告為主業的Google也希望從中獲取全新的數據,盡可能加深對用戶的了解,以便投放更加精準的廣告。一向以簡潔和生態系統著稱的蘋果,也希望用戶能將他們的設備作為組織日常生活的入口。

如果科技巨頭們仍然堅持發展智慧家居,那麼利潤來源也將成為一個重大的不確定性因素。 “目前還不清楚哪種智慧家居經濟模式能夠奏效。”物聯網平台Evrythng的安迪·霍布斯鮑姆(Andy Hobsbaum)說。有些公司希望通過硬體獲取足夠的利潤,還有的企業試圖在出售設備之外,通過收取服務費來創收。智慧家居設備多種多樣,不僅極具個人屬性,而且十分耐用。這也促使很多公司紛紛佈局這一領域——但只有等到消費者真正張開懷抱時,這項技術才能迎來春天。 (長歌)

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