美國教育界為何能將報廢微軟PC變成快速的Chromebook?

美國教育界為何能將報廢微軟PC變成快速的Chromebook?

 

編者按:某經濟落後的學區學生無法人手一台計算機來進行教學活動,但事實所迫,在一場改造運動下,這所學校的師生選擇使用報廢PC,結果卻擁有了速度更快的Chromebook。在此同時,Google Chromebook在美國教育市場逆襲Windows PC和蘋果電腦。

Ovid-Elsie學區位於密西根州弗林特市以西約一個小時車程的地方,如今這座城市已經被其吝嗇的管理者荼毒得聲名狼藉了。要說這個Ovid-Elsie學區,它目前大約有1600個學生,同時是密西根州經濟貧困的地區之一,人民年收入約為1.5萬美元。而這意味著,許多學生的家庭都無力購買學習電腦。因此,要想給每個教室都配上電腦,Ovid-Elsie就要靠想像力了。

報廢PC起死回生

對於流行教育市場已久的GoogleChromebook,Ovid-Elsie也是非常希望能夠用上的,只是幾百美元一台的Chromebook對他們來說,價格也是難以承受。這時候,該學區技術主管Dan Davenport看上了Google的Chromium——開源版的Chrome作業系統。由於是一個開源的系統,其成本遠低於普通的電腦。 Davenport此前發現,學校儲藏室內存放著大量老舊的PC和筆記型電腦,如果可以用上,將能幫助學生實現電腦教學。但是,由於老舊的PC型號不一,驅動版本也差別甚大。那麼,如何順利讓Chromium支持這一列PC成為巨大的難題。

然後有一天,Davenport的一名技術師在Chromium上一個論壇發現,紐約一家名叫Neverware的初創企業聲稱,他們已經得到了Chromium系統的授權書,可以將其用在老舊的PC上。如果消息屬實,這意味著Davenport的想法最終可以實現,而且,Neverware還可以提供後續的技術支持。 Davenport決定讓Neverware放手一試。

最重要的是,Davenport發現的儲藏室有部分已經8-10年的老式戴爾桌上型電腦和筆記型電腦,而其中PC的記憶體及組件已被其拆卸下來,用於其他教師的電腦上。然而即便如此,當他給這些報廢計算機裝上Neverware的雲端版Chromium系統後,它們運行起來比學校當前新一點的Windows電腦還要好。

Davenport估計,購買新的電腦以及系統授權所需要的費用,每台Windows電腦為400美元,Chromebook則為200美元。而使用Neverware的Chromium系統,每台電腦的成本僅需50美元。 Davenport表示:“這是一個非常有趣的新模式。”如今,越來越多學校及學區都開始接受這種方式。這就像當下行業內都向雲計算聚攏的趨勢一樣,計算機技術的轉變從根本上重塑了美國教育界的技術產品分佈。

為何棄PC而取Chromebook?低成本、輕量級

儘管在過去4年中PC銷售量持續下滑,然而教育市場中對計算機的需求確實不降反升增。 IDC的一項調查顯示,2014年,美國12年義務教育中的學校機構在平板電腦、桌面電腦、筆記型電腦和二合一電腦上的花費達到了70億美元,設備購買數量與去年同期相比增加33%。

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教育界這個巨大的市場,數十年來都由蘋果和微軟兩大巨頭佔領統治地位。在2012年以前,Google在這個市場還默默無聞。但就在那一年,Google開始憑藉Chromebook進入教育市場:Chromebook硬體不算高端,但價格低廉,軟體和數據儲存依賴雲計算技術,應用豐富。由於這樣一台設備能夠處理安全、數據存儲和軟體更新等大量的IT工作,因而可幫助削​​減使用成本以及維護成本。因為如此,Google的Chromebook曾大受學校的歡迎。 2015年第三季,GoogleChromebook在教育市場的市占率已經超過微軟,成為當季在教育界銷量最高的計算機。

Mike Fisher——教育科技研究企業Futuresource Consulting公司的副董事認為,Google的成功全靠教育市場上刮起的一場“完美風暴”。由於聯邦政府推動公共課程進行線上評估,以致學校對計算機的需求激增。

在這場激烈的競爭中,雲端軟體成為風尚,雲技術發達的Google因此搶占了先機。對於管理難度較高的學區來說,雲計算機可謂幫了大忙,因為人員可以在雲端對所有計算機進行統一管理。

學區對計算機的預算緊張而需求極大,低成本的Google硬體設備無疑成為首選。而最重要的是,這些學區所節約下的遠不止購機成本。三星教育市場負責人Ted Brodheim表示,Chromebook的維護成本比iOS或Windows系統要低70%。 iOS和Windows系統原本是為大企業設計,設備管理工作複雜,成本也高,而Chromebook則更適合教育機構使用。

不過,雖然Chromebook的經濟利益已經如此明顯,但仍然有許多學校沒有選擇Chromebook。對此,Brodheim表示,這些學校是擔心轉向Chrome系統和設備的過程會帶來高價成本,包括購買設備和系統授權的費用等。因此,Neverware應運而生。

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報廢PC如何能成為Chromebook?

2009年由Jona​​than Hefter創立的Neverware公司,其誕生於Hefter在父母家車庫裡進行的一項實驗——讓一些老舊型號的電腦像新電腦一樣運行起來。事實上,該實驗的基礎是桌面虛擬化技術,其也是後來Neverware公司能夠讓學區電腦在Windows PC依靠Chromium系統重新跑起來的技術基礎。

Neverware公司慢慢地和眾多學校達成合作,他們先安裝一台服務器Juicebox作為整個系統的主機,其他的設備為從屬。具體的原理是,從屬設備相當於顯示器,顯示主機螢幕上所展示的內容。所以,即使從屬設備(學生用的計算機)的硬碟被移除也可以工作。也因為如此,學校那些幾近報廢的計算機才能繼續派上用場。而使用了Neverware的這套系統後,Neverware會通過雲端遠程管理,承包後續的IT管理工作,學校免於設備維護之煩惱。

儘管Neverware的產品得到許多早期和作者的稱讚,但是GoogleChromebook的崛起還是削弱了他們的增長趨勢。且不說價格和技術難與Google抗衡,對Neverware來說,最重要的為教學服務的應用和工具​​尤其匱乏。因此,Neverware將為學校提供必需的軟體應用和服務作為新的競爭目標。那麼,讓自己的用戶用上Google的Chrome系統如何?

要用得到Google的Chrome系統並不容易,當時全球也只有Google和他的幾個合作夥伴,如聯想、宏基和英特爾等能夠銷售官方正版的Chrome系統。於是,一場改造運動開始了——Chrome作業系統有一個開源版本Chromium,10個月後,Neverware據此開發了一款全新的Chromium系統。該系統不但可以使用Google最新的應用,而且對於硬體的要求極低,即使是那些已經服役多年的老舊Windows PC,運行這套系統後也十分流暢。

這個系統就是CloudReady,其終身許可價格為59美元,分段試用的話25美元一年。雖然運行CloudReady的計算機不能真的就稱可視為是使用“Chromebook”,但是在教育機構看來,其功能和性能就是相當於Chromebook了。而Neverware成功地報廢的PC變成為高效運行的“Chromebook”,真是給了如今所謂雲計算時代一個極大的諷刺。

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Google、微軟、蘋果的教育市場之爭

Google在教育市場的崛起,對於蘋果來說就意味著煩惱,但也不足為患,因為教育市場並非蘋果電腦的主要業務依靠。然而對於微軟來說​​,Google的威脅就非同小可了。微軟已經輸掉智慧手機市場,教育市場是其至關重要的領地。

為了回擊Google,微軟向學校免費提供Office 365應用。 2015年10月,微軟還聯手Lightspeed公司推出一套雲端軟體,旨在與Google的教育軟體包抗衡。而今年1月,蘋果收購了初創企業LearnSprout,並為iOS推出一款針對教育市場設計的雲端管理軟體。硬體方面,為了和Google的CHromebook競爭,微軟與聯想、宏碁和惠普等公司達成合作,推出了以雲端應用和管理為基礎的筆記型電腦,這款筆記型電腦儲存有限,但也價格低廉。

只不過,Google給微軟帶來的威脅並不限於教育市場,他們輕量級雲筆記型電腦還受到了小型初創企業和非營利性組織等的青睞。

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到目前為止,微軟在企業辦公和個人電腦領域的主導地位並未像在教育市場那樣受到衝擊,Windows PC依然在企業市場占主導地位。當前,Google教育應用的用戶有5000萬,而企業應用只有200萬。Google發言人Jessica Reeves表示,雖然當前Google企業應用的普及率較低,“但其正在不斷擴張。”

三星的布勞德西姆表示:“我相信在了解了Chrome可以帶來的好處之後,各企業和組織將會行動起來,擁抱Chrome的,就像教育行業一樣。五年以前,Chrome在該領域沒有什麼存在感,但如今Chromebook的銷量已經逐步超越其他設備。這是客戶接受曲線。”

如今,為了讓企業和學校能更容易地體驗Google應用和Chrome,Neverware推出了一個新的功能——讓原本運行CloudReady系統的Windows計算機擁有雙系統,用戶在開機的時候可以選擇進入Chromium或Windows系統。除此之外,該公司還開發了另一個版本的CloudReady,它可以讓老舊的Mac計算機也運行Chromium。

由於Chrome系統對網路連接依賴性高,沒有網路的時候幾乎不能發揮任何作用,因此,雙系統的功能似乎能夠更全面地滿足學校教育的需求。

 

出處:雷鋒網

作者: 曉樺

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